Why Hasn’t South Africa’s Black Woman Paralympian Champion, Zanele Situ Been Deservingly Celebrated? By Cheryl Roberts

23 Aug

Not much of South Africa’s people know that South Africa’s first black woman global sports champion is Zanele Situ, a disabled athlete that competes in the javelin and discus events. Despite winning the gold medal in the javelin event at the 2000 Sydney Paralympics, Situ never received the adulation and celebration she so authentically deserved.

Zanele Situ is a successful Paralympic champion and participant, a professional sportswoman, training daily and competing in events around South Africa and the world. But she does not earn a professional salary or endorsements to adequately sustain her full-time career.

Since her debut Sydney Paralympics in 2000, Situ has participated in four successive Paralympics. In September she will be at the Rio Paralympics, a record breaking fifth Paralympics for a black South African disabled sportswoman.

Wheelchair bound, Situ has been selected as Team South Africa’s flagbearer. She will be assisted with wheeling into the stadium on the opening night; she doesn’t have a motor wheelchair.

Zanele Situ is known and recognized in disabled sports structures and competitions and a little outside within able bodied sports forums. She has received national honours for her sports prowess. But she’s never been celebrated with the intensity, passion and honour which should have been bestowed upon, and that given to white disabled sports champions.

Her sports feats are not only admirable; they are remarkable. You have to admire her; her achievements demand that.

But South African corporates, media and sports fans haven’t given her all the respect her sports achievements claim.

It’s not difficult to see why Zanele Situ, 45 years old hasn’t been celebrated as she deserves to be, in a sports consumer and sports playing country like South Africa. Situ is a black woman. She is disabled. She hasn’t grown up in a wealthy and rich social environment. She’s not white and privileged. Why was serial Paralympic achiever white woman athlete Natalie du Toit celebrated and honoured and sponsored, yet amazing Paralympic black woman achiever, Zanele Situ has not been given this attention and earned the money her sports prowess deserved?

Black sportswomen in South Africa participate in sport in chains. They are mostly ignored for selection of national teams because they are not seen as ‘merit’ as white sportswomen are viewed. They struggle for sponsorship. They are not viewed as ‘pretty’ and ‘sexy’ by the white lens when it does decide to profile women in sport.

Although she’s an achieving black woman athlete, black disabled sportswoman Situ plays her sport in chains. Actually, her wheelchair is the least of her chains; its society’s non-celebration and payment to her for her athletics prowess, that chains her.

The Rio Paralympics will be her historic fifth Paralympics, yet no family member has ever been with or had the privilege of seeing Paralympic gold medallist Zanele

Situ perform at a Paralympics. Her family, living in Kokstad, where she was born and lived her childhood years, until she became wheelchair bound at age 12 years, doesn’t have money to travel internationally. And Situ doesn’t have the money to help pay them get there.

Don’t get this story twisted. I’m not saying that Zanele Situ lives in poverty and has no support. I’m saying that as a Paralympic champion that has won three Paralympic medals, Situ should have been a millionaire and had sponsors, just like Paralympians, Natalie du Toit and Oscar Pistorius.

Situ has over the years been assisted with her participation in sport, since she went to school in Umtata, after becoming disabled, where she enjoyed athletics and began competing in provincial and national competitions. Her talent was noticed and looked after, with not much financial help, but at least with what was being made available.

It was 16 years ago, in her late 20’s that she made it to her first Paralympics. She won the gold medal for the javelin event and bronze medal for the discus. She defended her gold medal at the 2004 Paralympics. Unluckily for her, she was just outside the medals at both the 2008 and 2012 Paralympics. This being Situ’s fifth Paralympics, she desperately wants to get a medal, for herself, family, Kokstad community, all those who have supported her in sport and believed in her. And she wants to win a medal for her 10 year old daughter Amazie.

Situ’s Paralympic preparation has been partially assisted by SASCOC with a nominal monthly grant to help her training programme. She’s based in Stellenbosch at a supportive disabled sports centre.

She’s the friendly, non-envious, soft-talking, non-jealous sportswoman. She believes in the higher power of God; says its ‘all in God’s hands’, when asked why she didn’t get sponsors after her Paralympic medals. Situ is happy with what she has, always grateful to those who have supported and encouraged her in sport.

As she celebrates and feels the pride of a South Africa revelling in Caster Semenya euphoria, she too is happy for a black sportswoman Olympic champion. 16 years ago she already achieved world champion status when she became the world’s champion disabled javelin thrower and then went on to become the first black woman to achieve a global sports medal. It was gold at the Paralympics and a Paralympic record. 16 years later, though still a world class Paralympian, Situ is not honoured and celebrated as she deservingly should be.

If there’s one deserving and honourable moment she deserves for all the sports success she has brought South Africa, that would be having her 10 year old daughter, Amazie, also a sportsgirl, seeing her perform live at the Rio Paralympics.



South African Paralympian champion Zanele Situ with her sports girl daughter (photograph by Cheryl Roberts)

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: